Thelma McQueen rođena je u Tampi na Floridi, 7. siječnja 1911. godine, planirala je postati medicinska sestra dok joj srednjoškolska učiteljica nije predložila da pokuša glumiti smatrajući da ima veliki dar. Otprilike u to vrijeme stekla je nadimak "Butterfly" - kao počast njezinim gracilnim pokretima u izvedbi baleta San ljetne noći. (Uvijek je mrzila svoje ime, a kasnije ga je formalno promijenila u Butterfly McQueen.) Nastupala je s plesnom skupinom Katherine Dunham prije nego što je profesionalno debitirala u predstavi Brown Sugar u Georgeu Abbottu. A u dobi od 64 godine, McQueen je diplomirala političke znanosti na New York City Collegeu.

Nakon debija na broadwayskoj pozornici u komediji "What a Life" 1938. kada ju je uočila Kay Brown, lovac na talente Davida Selznicka, preporučila je McQueenovu za audiciju za film "Gone With The Wind". McQueenova je dobila ulogu po kojoj će postati prepoznatljiva - prostodušne kućne pomoćnice "Prissy". Njezin upečatljiv glas, primijetio je kritičar koji ga je opisao kao "svoj mali glas koji blijedi na dalekom horizontu razumijevanja". Iako je uloga dobro poznata publici, McQueen nije uživala u njenom igranju i osjećajući je ponižavajućom za Afroamerikance.

Također je odigrala sporednu ulogu u filmu "The Women" (1939), snimljenom nakon "Gone With The Wind", ali je emitiranu publici prije njega. Igrala je Butterfly, Rochesterovu nećakinju i sluškinju Mary Livingstone u radio programu Jack Bennya neko vrijeme tijekom Drugog svjetskog rata. Pojavila se i u sporednoj ulozi u "Dvoboju na suncu" (1946). Do 1947. postala je umorna od etničkih stereotipa i završila filmsku karijeru. Tijekom Drugog svjetskog rata, McQueen se često pojavljivala kao komičarka na Radiopostaji Oružanih snaga. Mnoge od tih emisija dostupne su u Internet arhivu.

Od 1950. do 1952. bila je uključena u još jednu rasno stereotipnu ulogu na televizijskoj seriji Beulah. Ponude za glumačke ponude počele su se sušiti i McQueenova upisuje fakultet političkih nauka u New Yorku, koji je diplomirala 1975. U srpnju 1983., porota je McQueenovoj dosudila 60.000 dolara u presudi koja se temelji na tužbi koju je podnijela protiv dva zaštitara u autobusu. McQueenova ih je tužila zbog uznemiravanja nakon što je tvrdila da su je zaštitari optužili da je džeparoš i skitnica dok jemirno stajala na autobusnom kolodvoru u travnju 1979.

Godine 1989. Zaklada za slobodu vjere počastila ju je svojom nagradom za slobodnu junakinju. "Ja sam ateist", govorila je, "a kršćanstvo mi se čini najnužnijom varkom od svih religija i zbunjena sam što se mnogi ljudi mogu vidjeti kroz religiju koja potiče neodgovornost i netrpeljivost. Budući da su moji preci slobodni od ropstva, slobodan sam od ropstva vjere. Kad bi ljude zaista bili stavljeni u mitologiju Isusa Krista, bilo bi manje gladi i beskućništva. Kažu da će ulice biti prekrasne na nebu. Pa, pokušavam ovdje učiniti lijepe ulice ... Kada je čista i lijepa, mislim da je Amerika raj. A neki ljudi su pakao."

McQueenova je umrla u dobi od 84 godine, 22. prosinca 1995. a svoje tijelo je poklonila medicinskoj znanosti.  Nikada se nije udavala niti imala djece.