Rođena je 11. prosinca 1931. u Humacau (Puerto Rico). Majka joj je bila domaćica a otac farmer. Kada je imala 6 godina, ona i majka preselile su u New York, gdje je započela profesionalnu karijeru prije nego što je stigla do adolescencije. Plesala je profesionalno u klubu na Greenwich Villageu u dobi od 9 godina, i to u predstavi koju je organizirala njezina učiteljica plesa; glavom i bradom -Rita Hayworth...

Jedanaestogodišnja Rita Moreno stekla je filmsko prvo filmsko iskustvo kada je sudjelovala u sinhronizaciji američkih filmova na španjolski jezik. Mjesec dana prije njezina 14. rođendana debitirala je na Broadwayu u drami "Skydrift".

Oscar za "West Side Story"

Redatelj Robert Wise, snimao je "West Side Story" (1961), filmsku verziju broadwayskog mjuzikla, sadržaja istovjetnog "Romeu & Juliji" Williama Shakespearea s tim da su umjesto zaraćenih mletačkih klanova Montagues i Capuletti, zamislili adolescentne ulične bande Iraca i Portorikanaca, a Riti Moreno dao je ulogu Portorikanke Anite. S tom ulogom se proslavila i osvojila Oscara. Kad je snimila posljednju scenu u West Side Storyu (1961.) u kojoj je njen lik "Anitu" siluju članovi njujorške bande "Jets", užasno se uznemirila i počela plakati jer je dobila flashbackove iz stvarnog života –točnije iz vlastitog djetinjstva.

Međutim, unatoč svom talentu, uloge koje je kasnije dobivala nisu bile u skladu s tim talentom -naročito tijekom šezdesetih godina pa joj je tada karijera u stagnaciji. Sljedeće desetljeće bilo je ljubaznije, vjerojatno zbog toga što je prekrasna Rita Moreno bila vrlo vitka i graciozna, pa su je filmski i televizijski producenti, počeli gledati drugačije nego kao vamp-Latinu.

Moreno je osvojila Grammyja 1972. za svoj doprinos glazbenom albumu "The Electric Company", a tri godine kasnije, nagradu Tony kao najbolja glumica u mjuziklu "The Ritz" (ulogu koju će ona ponavljati u filmu filmska verzija, The Ritz (1976)). Potom je osvojila nagrade Emmy za The Muppet Show (1976) i The Rockford Files (1974).

Nastavila je raditi na velikom i malom ekranu i na pozornici, učvršćujući svoj ugled nacionalnog umjetničkog blaga, status koji je službeno ratificiran priznanjem predsjedničke medalje slobode predsjednika Georgea W. Busha u lipnju 2004.

Jedna je od 12 osoba koja je osvojila četiri glavne nagrade u industriji zabave: Emmy, Grammy, Oscara i Tonyja. To je pošlo za rukom i Richardu Rodgersu, Barbri Streisand, Helen Hayes, Lizi Minnelli, Johnu Gielgudu, Audrey Hepburn, Marvinu Hamlischu, Jonathanu Tunicku, Mel Brooksu, Mike Nicholsu, Whoopi Goldberg i James Jonesu. Rita Moreno je Oscara dobila kao najbolja sporedna glumica u West Side Story (1961), Tonyja, kao najbolja glumica u The Ritz (1975) i Emmyja (1977.) za The Muppet Show i (1978.) za The Rockford Files. Kada je njezina zvijezda otkrivena na Hollywood Walk of Fame, ona je pala na koljena, otvoreno i nekontrolirano plačući. Kasnije je komentirala: "Sanjala sam ovaj dan od šeste godine!".

Iz braka s dr. Lennyjem Gordonom internistom i kardiologom ima kćer Fernandu, koja je uspješna  dizajnerica nakita. U braku je s Davidom Fisherom i imaju dvoje djece Justina i Cameron.

Zapamćen je njen nabrijani govor na dodjeli Oscara: Ne mogu vjerovati! Dragi Gospode! Ostavit ću te s tim. Mnogo mladih latino glumaca mi je rekao: "Zašto ne možemo dobiti Oscara? Zašto ne možemo biti nominirani?” I strašna istina to što su govorile.

Sretan  joj 87. rođendan!